Nova Scotia court denies standing to environmental groups to challenge Minister’s project approval

[Le français suit]

HALIFAX/ TRADITIONAL TERRITORY OF THE MI’KMAQ PEOPLE – Ecojustice, on behalf of our clients, is appealing a recent Court decision which denied our clients public interest standing in a case challenging the Nova Scotia Minister of the Environment and Climate Change’s approval of a highway realignment central to the proposed Goldboro LNG project.

Ecology Action Centre and the New Brunswick Anti-Shale Gas Alliance (NBASGA), represented by Ecojustice, launched a judicial review in July 2021, challenging the approval for the rerouting of Highway 316 in Nova Scotia. The groups raised concerns about the greenhouse gas (GHG) emissions the project would enable as well as risks of environmental contamination due to abandoned gold mines in the area.

Both the Province and Pieridae (the company proposing to build Goldboro LNG and the highway realignment) have stated that the re-routing of Highway 316 is essential to the Goldboro LNG Project. A Judge denied the groups’ public interest standing in a decision released in April 2022 and stated that the issues before the Court were not serious.

Goldboro LNG is a proposed multi-billion-dollar liquefied natural gas project that would release 3.7 megatonnes of GHG emissions annually, crippling the province’s ability to meet key climate targets. The groups involved in the appeal say holding the government accountable for a transparent, comprehensive assessment of the impacts of carbon-intensive projects like Goldboro LNG, and infrastructure that enables them, should be considered in the public interest.

What is public interest standing?

Public interest standing is a vital tool that allows Canadians to hold our government and industry accountable for unlawful actions. Public interest standing allows interested individuals or groups who may not have a personal stake in an issue to bring forward a case on a matter of legitimate public interest.

Public interest cases are often those brought to protect the environment, human rights, civil liberties, or vulnerable members of society.

The groups involved in the appeal believe maintaining a broad scope for public interest standing is crucial to protecting access to justice in environmental cases in Nova Scotia.

The precedent set by this decision also has the potential to limit the ability of environmental groups to seek public interest standing in Nova Scotia and beyond for projects that may be deemed more ‘routine’ such as highway projects, since they are not viewed as having potentially broad environmental impacts. This also allows for project-splitting where fossil fuel infrastructure projects can have their components reviewed at different times without fully accounting for the overall project’s GHG emissions, as was the case with the realignment of Highway 316 receiving a separate assessment from the broader Goldboro LNG project.

The groups released the following statements:

James Gunvaldsen Klaassen, Lawyer, Ecojustice said:

“It is vital that the court upholds the ability for organizations and members of the public to hold their government accountable on matters of legitimate public interest. This includes consideration of GHG emissions in the assessment of all infrastructure enabling the expansion or introduction of new high-emitting fossil fuel projects like Goldboro LNG.

“For environmental law, there is often no person ‘directly affected’ – meaning Ecojustice’s clients must rely on public interest standing to bring our cases. Without public interest standing, government action (or inaction) that impacts our environment would be generally immunized from challenge.”

Marla MacLeod, Director of Programs, Ecology Action Centre said:

“This decision is deeply concerning. It sets a dangerous precedent that denies organizations and citizens a voice on critical issues of public interest and opens the door for components of a project to be reviewed without accounting for the impacts of the project as a whole.

Groups like the Ecology Action Centre require public interest standing in order to hold government accountable on decisions that could undermine our environment and our communities. Otherwise, our ability to act as a watchdog for the environment is severely limited, and in a climate emergency, that is a limitation we can’t afford.”

Jim Emberger, Spokesperson, New Brunswick Anti-Shale Gas Alliance, said:

“It is an unfortunate truth for our democracy that corporations and lobbyists enjoy greater access to governmental regulatory agencies, and greater influence on their decisions, than do ordinary citizens. The only check on this inequality is the ability of citizens to challenge regulatory decisions in courts of law. When that ability is denied, based on questionable and subjective assumptions that the concerns of plaintiffs – respected citizen groups – do not constitute serious public interests, then the role of the courts as a guarantor of equal treatment under the law is undermined.”


Ecojustice uses the power of the law to defend nature, combat climate change, and fight for a healthy environment. Its strategic, public interest lawsuits and advocacy lead to precedent-setting court decisions and law and policy that deliver lasting solutions to Canada’s most urgent environmental problems. As Canada’s largest environmental law charity, Ecojustice operates offices in Vancouver, Calgary, Toronto, Ottawa, and Halifax.

The Ecology Action Centre is a member-based environmental charity in Miꞌkmaꞌki (Nova Scotia) taking leadership on critical issues ranging from biodiversity protection to climate change to environmental justice. EAC strives to catalyze change through policy advocacy, community development and acts as a watch-dog for the environment. It takes a holistic approach to the environment and our economy to create a just and sustainable society.

The New Brunswick Anti-Shale Gas Alliance is comprised of both Anglophone and Francophone groups from across the province, working closely with our Indigenous friends and allies to oppose unconventional oil and gas, and promote the move to a clean energy economy in order to address climate change.

For media inquiries:

Zoryana Cherwick (she/her), communications specialist | Ecojustice
1-800-926-7744 ext. 277,

Maggy Burns, Executive Director | Ecology Action Centre

Jim Emberger, Spokesperson | New Brunswick Anti-Shale Gas Alliance



Des groupes environnementaux portent en appel une décision sur la qualité pour agir dans l’intérêt public dans un dossier relié à Goldboro LNG

Un tribunal de la Nouvelle-Écosse refuse la qualité pour agir pour contester l’approbation du projet par le ministre à des groupes environnementaux

HALIFAX/ TERRITOIRE TRADITIONNEL DU PEUPLE MI’KMAQ – Ecojustice, au nom de nos clients, porte en appel une décision récente d’un tribunal qui refuse la qualité pour agir dans l’intérêt public à nos clients, dans un dossier contestant l’approbation par le ministre de l’Environnement et du changement climatique de la Nouvelle-Écosse d’un projet de déviation d’une autoroute essentiel au projet proposé Goldboro LNG.

Ecology Action Centre et l’Alliance anti-gaz de schiste du Nouveau-Brunswick, représentés par Ecojustice, ont déposé une demande de contrôle judiciaire en juillet 2021, contestant l’approbation pour le changement de tracé de l’Autoroute 316 en Nouvelle-Écosse. Les groupes ont fait valoir leurs inquiétudes par rapport aux émissions de gaz à effet de serre (GES) que le projet rendrait possibles ainsi que les risques de contamination environnementale en raison de la présence de mines d’or abandonnées dans les environs du projet.

La province ainsi que Pieridae (l’entreprise proposant de construire Goldboro LNG et la déviation de l’autoroute) ont déclaré que le nouveau tracé de l’Autoroute 316 est essentiel au projet Goldboro LNG. Une juge a refusé aux groupes la qualité pour agir dans l’intérêt public dans une décision datée en avril 2022, en trouvant que les questions devant le tribunal n’étaient pas sérieuses.

Goldboro LNG est un projet proposé de gaz naturel liquéfié de plusieurs milliards de dollars qui émettrait 3.7 mégatonnes d’émissions de GES annuellement, ce qui nuirait à la capacité de la province de rencontrer des cibles climatiques clés. Les groupes impliqués dans l’appel disent que de tenir le gouvernement responsable pour une évaluation transparente et compréhensive des impacts de projets intenses en carbone tels que Goldboro LNG, ainsi que l’infrastructure qui les rend possible, doit être considéré comme étant dans l’intérêt public.

Qu’est-ce que la qualité pour agir dans l’intérêt public?

La qualité pour agir dans l’intérêt public est un outil indispensable qui permet aux Canadiennes et Canadiens de tenir notre gouvernement ainsi que l’industrie responsables pour des actions illégales. La qualité pour agir dans l’intérêt public permet aux individus ou groupes intéressés, et qui n’ont peut-être pas un intérêt personnel dans la question, d’avancer des dossiers sur une question d’intérêt public légitime.

Les dossiers d’intérêt public sont souvent ceux avancés pour protéger l’environnement, les droits de la personne, les libertés civiles, ou les membres vulnérables de la société.

Les groupes impliqués dans cet appel croient que de maintenir une portée large pour la qualité d’agir dans l’intérêt public est essential pour protéger l’accès à la justice dans les dossiers environnementaux en Nouvelle-Écosse.

Le précédent juridique créé par cette décision a aussi le potentiel de limiter la capacité des groupes environnementaux de demander la qualité pour agir dans l’intérêt publique en Nouvelle-Écosse et ailleurs pour des projets qui sont perçus comme étant plus ‘routiniers’, tels que des projets d’autoroute, puisqu’ils ne sont pas vus comme ayant des impacts environnementaux potentiellement importants. Ceci permit aussi la division des projets où les projets d’infrastructure de combustible fossile peuvent voir leurs composantes être évaluées à des moments différents sans tenir complètement en compte des émissions de GES totales du projet, ce qui est arrivé avec la déviation de l’Autoroute 316 qui a reçu une évaluation séparée du projet Goldboro LNG plus large.

Les groupes ont émis les déclarations suivantes :

James Gundvaldsen Klaassen, avocat, Ecojustice, a dit :

« Il est essential que les tribunaux maintiennent la capacité des organisations et des membres du public de tenir leur gouvernement responsable sur les questions d’intérêt public légitimes. Ceci inclut la considération des émissions de GES dans l’évaluation de toute l’infrastructure permettant l’élargissement ou l’introduction de nouveaux projets de combustible fossile très polluants comme Goldboro LNG.

« Pour le droit de l’environnement, il n’y a pas souvent de personne « directement affectée » – ce qui signifie que les clients d’Ecojustice doivent compter sur la qualité pour agir dans l’intérêt public pour avancer nos dossiers. Sans la qualité pour agir dans l’intérêt public, l’action (ou l’inaction) gouvernementale qui a un impact sur notre environnement serait généralement immunisée d’une contestation juridique. »

Marla MacLeod, directrice de programmes, Ecology Action Centre, a dit :

« La décision est très inquiétante. Elle établit un précédent dangereux qui refuse aux organisations et aux citoyens une voix sur des questions critiques d’intérêt publique et ouvre la voie pour que des composantes d’un projet soit évaluées sans tenir en compte des impacts du projet dans son ensemble.

Les groupes comme Ecology Action Centre requièrent la qualité d’agir dans l’intérêt public afin de tenir le gouvernement responsable par rapport à des décisions qui pourraient miner notre environnement et nos communautés. Sinon, notre capacité d’agir en tant que chien de garde pour l’environnement est limitée sévèrement, et dans le contexte de l’urgence climatique, ceci est une limitation que nous ne pouvons pas nous permettre d’accepter. »

Jim Emberger, porte-parole, Alliance anti-gaz de schiste du Nouveau-Brunswick, a dit :

« Il s’agit d’une vérité regrettable pour notre démocratie que les corporations et les lobbyistes ont un plus grand accès aux agences régulatoires gouvernementales, ainsi qu’une plus grande influence sur leurs décisions, que les citoyens ordinaires. La seule contrebalance de cette inégalité est la capacité des citoyens de contester les décisions régulatoires devant les tribunaux judiciaires. Lorsque cette capacité est refusée, basée sur des présomptions discutables et subjectives que les inquiétudes des demandeurs – des groupes citoyens respectés – ne constituent pas des intérêts publics sérieux, alors le rôle des tribunaux en tant que garant du traitement égal sous la loi est affaibli. »

À propos

Ecojustice utilise la puissance du droit pour défendre la nature, combattre le changement climatique, et lutter pour un droit à un environnement sain. Ses poursuites et sa plaidoirie stratégiques et d’intérêt public mènent à des décisions juridiques à valeur de précédent et à des politiques qui livrent des solutions durables aux problèmes environnementaux les plus urgents au Canada. En tant que le plus grand organisme de bienfaisance au Canada, Ecojustice a des bureaux à Vancouver, Calgary, Toronto, Ottawa et Halifax.

Ecology Action Centre est un organisme caritatif à base de membres en Miꞌkmaꞌki (Nouvelle-Écosse) qui fait preuve de leadership sur des questions critiques allant de la protection de la biodiversité au changement climatique à la justice environnementale. EAC aspire à catalyser le changement à travers de la plaidoirie politique ainsi que le développement communautaire et agit en tant que chien de garde pour l’environnement. Il prend une approche holistique à l’environnement et à notre économie afin de créer une société durable et juste.

L’Alliance anti-gaz de schiste du Nouveau-Brunswick est constitué de groupes tant anglophones que francophones à travers la province, en travaillant étroitement avec nos amis et alliés autochtones afin d’opposer le pétrole et le gaz non conventionnels, et de promouvoir la transition vers une économie à énergie propre afin de répondre au changement climatique.

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Maggy Burns, directrice exécutive | Ecology Action Centre

Jim Emberger, porte-parole | Alliance anti-gaz de schiste du Nouveau-Brunswick